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Rendre la vue aux aveugles...

jeudi 08 janvier 2009 à 14h30

L'Artificial Retina Project, piloté par le Department of Energy (DOE), l'équivalent du C.E.A. aux Etats-Unis est le programme le plus avancé en matière de bionique.

Le premier prototype de rétine artificielle, Argus One, a été testé à partir de 2002 sur six volontaires. Elle comportait seulement 16 pixels, mais a néanmoins permis de tester les grandes lignes du concept tout en apportant un petit peu de lumière à des personnes plongées dans le noir, du fait dune dégénérescence rétinienne. Elles ont pu à nouveau repérer portes et fenêtres, éviter des obstacles majeurs, et même lire des caractères de 30 cm de haut.

Le troisième prototype devrait produire une image de plus de 200 pixel.

Le second prototype, Argus II, comporte 60 pixels, mais est plus compact. Il a été testé depuis 2007 sur 17 volontaires, dont un en France implanté au début 2008 par le Pr José-Alain Sahel, directeur scientifique de l'Institut de la Vision (Hôpital des Quinze-Vingt, Paris). Les progrès obtenus seraient très encourageants. Les patients pourraient suivre un trait sur le sol, voir une porte à six mètres de distance.

Quelques détails sont donnés sur le troisième prototype, qui est bien avancé et dont les premiers essais cliniques sont prévus pour 2011. Encore plus discret, il offre une définition de "plus de 200 pixels". Et on annonce déjà un objectif à plus long terme de 1000 pixels.

La technologie n'est pas loin de pouvoir rendre un peu de vue à certains aveugles. On explore actuellement une demi-douzaine d'approches différentes pour obtenir ce résultat. Outre la bionique, on travaille sur des hypothèses dites cellulaires (injection de cellules souches), génétiques (injection d'un gène corrigeant la déficience à l'origine de la cécité).

Un chercheur suisse a même présenté il y a peu une solution tout à fait surprenante. Botond Roska, du Friedrich Miescher Institute for Biomedical Research de Bâle, a introduit dans la rétine dune souris aveugle, à laide d'un virus, une protéine (dite "channelrhodopsin") qui a transformé en photorécepteurs des neurones "bipolaires", dont le rôle habituel est tout autre, puisqu'ils jouent plutôt les intermédiaires. Ce bricolage a permis à la souris de revoir un peu. Une raison de plus d'être optimiste.

La science est en passe de rendre la vue aux aveugles. Enfin, à ceux qui auront les moyens, ou une bonne couverture sociale. Il y a déjà 50 millions d'aveugles dans le monde, victimes dune banale cataracte qui pourraient recouvrer la vue s'ils pouvaient soffrir une opération banale chez nous.







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